Amerikan lempilajin baseballin ykkösliiga MLB on merkillinen sarja. Ensin joukkueet pelaavat huiman tiivistahtisen runkosarjan. Huhtikuun alun ja lokakuun alun välillä jokainen joukkue pelaa 162 ottelua.

mlbValtaisan runkosarjan jälkeen seuraan nopea pudotuspelivaihe, wild card ottelu on kerrasta poikki, sitten pelataan divisioonavälierät, divisioonaloppuottelu ja viimein ”World Series”. MLB kutsuu loppuottelua juhlavasti ”Maailman ottelusarjaksi”, vaikka baseballin urheilullinen kiinnostus on maailmanlaajuisesti vähäinen. Vetomarkkinoilla MLB on kyllä alkanut saada jalansijaa. Pelaajat pitävät MLB:stä ja oikeastaan kaikki vedonvälittäjät kotimaista Veikkausta myöten tarjoavat kertoimia MLB-sarjaan.

Baseballissa korostuu yhden pelaajan, pitcherin, panos. Ulkopelissä muut kentällä olevat tekevät hommansa, ammattilaiset MLB-tasolla eivät juurikaan tee virheitä. Joka joukkueen ulkopelaajat ottavat kopit pois ja polttavat juoksijat pesille, joskus harvoin pelaajat ottavat näyttävän kopin ja pääsevät uutislähetyksiin. Baseball-ottelu kulminoituu pitcherin ja lyöjän väliseksi taisteluksi. Aloittava pitcher pelaa useimmiten viidesta kuuteen vuoroparia, jonka jälkeen syöttökummulle astelee vaihteleva määrä vaihtosyöttäjiä. Vedonlyöjän on osattava tunnistaa pitcherin ja vaihtopenkin taso. On osattava myös katsoa viimeaikaisten pelien läpi, hyville picthereille tulee huonoja jaksoja ja toisinpäin. Tärkeä statistiikka on pitcherin ERA, eli se kuinka monta juoksua pitcher antaa per yhdeksän vuoroparia.

Joukkueiden sisäpelissä on jonkin verran eroja. Toisissa joukkueissa on enemmän lyöntikanuunoita kuin toisissa. Yksi lopputuloksiin vaikuttava tekijä on myös se, että kaikki baseball-stadionit eivät ole samanlaisia. Jotkin stadionit ovat niin sanotusti hitter’s park, kun toiset ovat pitcher’s park. Hitters parkilla kentän muodosta tai muusta johtuen tehdään enemmän pisteitä kuin pitcher’s parkilla.

 

 

Chicago Cubs

Viime kauden mestari Chicago Cubs on jälleen suosikki voittamaan baseballin MLB:n mestaruuden kaudella 2017. Cubs pääsee kauteen vapautuneena, vihdoin se voi pelata ilman sitä jatkuvaa painetta, että milloin joukkue vihdoin voittaa mestaruuden. Viime kautta edeltävä mestaruus Cubsilla oli jo vuodelsta 1906. Toisaalta, nyt nälkä saattaa olla tyydytetty, ehkä joku toinen joukkue, jolla ei ole mestaruusjuhlat tuoreessa muistissa jaksaa vielä sen viimeisenkin jaardin ja vie mestaruuskannun.

Tämän kauden Cubs kyllä vaikuttaa ainakin paperilla joukkueelta, joka voisi ottaa tuplamestaruuden. Vaikka nälkä olisikin joukkueeltä tyydytetty, niin silti joukkue on niin tasokas, että kilpailu pelipaikoista on kova.

Tällä kaudella Cubs on saamassa ulkokentän Kyle Schwarberin mukaan koko kaudeksi, ja kun vielä listaan laittaa esimerkiksi Anthony Rizzon, Kris Bryantin, Addison Russelin ja Javier Baezin, niin Cubsin sisäpeli on takuulla erinomaista.

Cubsin pitcher -ryhmä on myös erinomainen, joskin samat ongelmat silläkin on kuin muillakin kärkijoukkueilla. Jon Lester, Jake Arrieta ja John Lackey pelannevat hyvät kaudet, ja se voisi pakata sitä, jos Kyle Hendricks ja Brett Anderson odotetusti taantuisivat viime vuosista.

Cubs toki menetti jonkin verran kovia pelaajia viime kauden jälkeen, mutta se tuskin näkyy joukkueen pelissä, syvyyttä ryhmässä riittää. Ja kauppapuolella Cubs ei kuitenkaan tehnyt kovin kehnosti, ulkokentän Jorge Solarin vaihto pitcher Wade Davisiin oli kelpo diili. Davis saattaa olla hyvä korvaaja Yankeesiin lähteneelle Aroldis Chapmanille, eikä Solarille hirveästi löytynyt käyttöä Schwarberin tultua mukaan.

Kaiken kaikkiaan Cubs on hyvin perusteltu MLB:n mestaruussuosikki, vaikka se ei ehkä aivan viime kauden veroinen olisikaan.

Chicago Cubsilla on tällä kaudella kova lista haastajia, kärkipäässä haastajalistassa ovat uudistunut Boston RedSox sekä LA Dodgers ja Washington Nationals, joiden menestys on jo aivan tuloillaan. Viime kaudella pahasti pettynyt Cleveland Indianskin on panostanut kauteen sen verran, että se on noussut Bostonin kanssa vetomarkkinoiden jaetulle kakkossuosikin paikalle.

 

Boston Red Sox

Boston Red Sox voitti viime kaudella oman divisioonansa, ja se näytti jo vakavasti otettavalta mestaruuskandidaatilta, mutta pudotuspeleissä sen tie loppu lyhyeen. Cleveland pudotti Bostonin 3-0. Red Soxin tähtipelaaja David Ortiz siirtyi kauden jälkeen eläkkeelle. Boston vastasi tekemällä suurimman pelaajakaupan koko off seasonille hankkimalla Chicago White Soxista mainion pitcherin Chris Salen.

Boston on hyväss kunnossa tällä kaudella. Pablo Sandoval on raporttien mukaan kovassa iskussa, ja paljon aikaisempaa hoidempi. Nuoret pelaajatkin alkavat nousta Bostonissa esille, Andrew Benintendi lienee tällä kaudella aloituskokoonpanon pelaaja ulkokentän vasemmalla reunalla ja Mookie Bettsistä odotetaan liki MVP-tasoista pelimiestä.

Bostonin miehistö on täynnä laatupelaajia, suurin kysymysmerkki lienee pitcher -osasto. Kolmikko Sale, David Price ja Rick Porcello ovat loistavia, mutta miten Pricen vihoitteleva kyynärpää kestää pitkän kauden, ilmeisesti hän on ainakin ensimmäisen kuukauden sivussa. Bostonin vaihto-pitchereissäkin on myös paljon epävarmuutta.

Boston on joukkue, jolla on huima potentiaali, ja sillä se on vetomarkkinoiden kakkossuosikki.

 

Cleveland Indians

Cleveland Indians oli viime kaudella yhden sisävuoron päässä MLB:n mestaruudesta. Se oli loppuottelussa Chicago Cubsia vastaan, ja neljän ottelun jälkeen Indians johti otteluin 3-1. Viidennessä pelissä Cubs vei niukan voiton 3-2 ja vielä seitsemännessä ottelussa Indians oli mukana ensimmäiselle jatkovuoroparille saakka, mutta hävisi sen 1-2.

Vaikka viime kausi oli Indians -faneille lopulta katkeraakin katkerampi, niin tälle kaudelle se on tulossa vielä viime vuotta vahvempana. Indians toi joukkueeseensa yhden liigan parhaista lyöjistä, Edwin Encarnacionin, joka oli free agenttina Torontossa vietettyjen vuosien jälkeen.

Indiansin pitcher -osasto on erinomainen. Se oli tarpeeksi hyvä loppuotteluun, vaikka Cleveland joutui pelaamaan loppukauden ilman kahta parasta pitcheriään, Carlos Carrascoa sekä Danny Salazaria. Tällä kaudella koko pitcher -ryhmä on ainakin kauden alla hyvässä kunnossa.

Cleveland todellakin näyttää varteeotettavalta joukkueelta tälläkin kaudella, ja se varmasti on nälkäinen voittamaan. Ulkokentän mainio Michael Brantley oli sivussa lähes koko viime kauden, ja nyt hän on mukana.

Cubsin mestaruuden jälkeen Clevelandilla on menossa Pohjois-Amerikan ammattilaissarjojen pisin putki ilman mestaruutta. Viimeksi Clevelandissa juhlittiin MLB-mestaruutta vuonna 1948.

MLB:n mestarikertoimet Unibetilla huhtikuun alussa

Chicago Cubs 5.50 

Boston Red Sox 7.50

Cleveland Indians 7.50

Washington Nationals 11.00

LA Dodgers 11.00

Houston Astros 13.00

New York Mets 13.00