NHL: Antti Niemestä tulossa Montreal-fanien suosikki

Ja taas kelpaa vihellellä.

Kuka olisi uskonut muutama kuukausi sitten, että tämä päivä vielä koittaa? Suomalainen NHL-maalivahti Antti Niemi pelaa itseään tällä hetkellä isoihin otsikoihin ja petaa itselleen hyvää neuvotteluasemaa ensi kesälle, kun miehestä tulee rajoittamaton vapaa-agentti.

Veteraanivahdin kauden alku oli katastrofaalinen. Kolme ottelua Pittsburgh Penguinsissa, kompurointia jäälle mennessä, kolme kertaa turpaan ja peräti 16 päästettyä maalia. Tämän jälkeen tie vei waiver-listan kautta Florida Panthers paitaan, jossa suorittaminen oli yhtä alavireistä, minkä takia Niemi löysi itsensä pian uudelleen vapaiden pelaajien listalta. Yleisesti ja varsinkin Suomessa oltiin sitä mieltä, että Niemen ura oli tullut nyt lopullisesti päätökseen. 34 – vuotias Niemi sai kuitenkin vielä yhden mahdollisuuden yhdessä NHL-sirkuksen armottomimmista paikoista, Montreal Canadiensista.

Niemi lähti Kanadaan pelaamaan pitäen NHL-unelmaansa hengissä tekohengityksen avulla. Vantaalainen pelimies käänsi kuitenkin kelloja taaksepäin, keräsi Stanley Cupin voittaneen maalivahdin itseluottamuksensa takaisin ja on loistanut Canadiensin maalinsuulla. Niemi onkin nyt pelannut Canadiensissa 14 ottelua, voittaen niistä 5 kappaletta torjuntaprosentilla 93.30% ja päästettyjen maalien keskiarvolla 2.30. Tilastot ovat maalivahdille mainiot, kun ottaa huomioon, että seura on kokonaisuudessaan yksi tämän surkeimmista onnistujista.

TEAM GAMES RECORD SV% GAA
Penguins 3 0-3-0 .797 7.49
Panthers 2 0-1-0 .872 5.11
Canadiens 14 5-2-4 .933 2.30

 

Niemi loisti viimeksi viime yönä entistä seuraansa Dallas Starsia vastaan, kun Montreal nappasi 4 – 2 voiton Dallasista. Toisessa päässä maalinsuulla oli muuan Kari Lehtonen, joka oli Niemen aisapari monta vuotta Dallasissa. Niemi on pelannut kevätkaudella kokonaisuudessaan niin loistavasti, että hän taistelee kesällä tosissaan vakituisen kakkosvahdin sopimuksesta yhdessä Jonathan Bernierin, Eddie Lackin ja Chad Johnsonin kaltaisten nimien kanssa. Osa Montreal-faneista olisi valmis pitämään Niemen ja luopumaan jopa seuraikoni Carey Pricesta.